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La nueva Octocorallia: una breve revisión del caos taxonómico | Constructores de arrecifes

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by El Acuario Dulce

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Los corales blandos, las gorgonias y los corrales marinos comprenden la Octocorallia, una rama importante en el árbol de la vida del coral cuyas más de 3000 especies vienen en casi todas las formas imaginables. No es sorprendente que esta biodiversidad haya confundido a los taxónomos durante siglos, lo que ha dado lugar a una gran cantidad de teorías evolutivas en competencia. Para apreciar completamente la confusión que rodea a este grupo, nos ayuda comenzar desde el principio.

Cuando Carl von Linné publicó su seminal Systema Naturae en la década de 1700, pudo acomodar cómodamente todos los corales conocidos dentro de un par de taxones difíciles de manejar: Lithophyta («plantas pedregosas») y Zoophyta («plantas animales»), que abarcan solo un puñado de géneros. En el primero encontramos los Organ Pipe Corals (tubipora), los Corales de Fuego (Millepora), y los corales pétreos (Scleractinia), unidos debido a sus esqueletos duros, aunque ahora se reconoce que son parientes muy lejanos dentro de Cnidaria, mientras que el último incluye una variedad de animales vagamente parecidos a plantas, como los corales blandos y gorgonias, junto con hidroides, briozoos, esponjas e incluso algunas algas y protistas. Era un sistema impreciso, por decirlo suavemente.

Carl von Linné colocó Tubipora dentro de las «plantas pedregosas» de Lithophyta en el siglo XVIII.

Hubo pocos avances en nuestra comprensión hasta una publicación de 1816 del naturalista francés Jean Lamouroux, Historia de los pólipos coralígenos flexibles, comúnmente llamados zoófitos. Este trabajo estableció formalmente los órdenes Gorgonacea y Alcyonacea, para las gorgonias y los corales blandos, respectivamente, aunque es cierto que los autores anteriores entendieron la distinción entre estos dos morfotipos. Para 1830, otro naturalista francés, Henri de Blainville, había reiterado esto aún más, reconociendo 4 familias de zoófitos: Tubiporea para las especies estoloníferas, Corallia para las gorgonias, Pennatularia para las plumas marinas y Alcyonaria para los corales blandos. La posterior adición de la Helioporacea por la peculiar Heliopora Los corales azules, que anteriormente se consideraban corales pétreos (hasta que se estudiaron adecuadamente en 1876), completaron la clasificación del grupo durante gran parte de los siguientes 200 años, aunque con ajustes menores y cambios de nombre en el camino.

Una fuente importante de controversia rodeó a unas pocas especies enigmáticas descritas como solitarias, en lugar de coloniales (como es el caso de todos los demás octocorales). Aquí encontramos oscuridades tales como haimeia funebrisuna especie pequeña descrita en Argelia en 1857 y no registrada desde entonces, Monoxenia darwiniiuna especie pequeña reportada en el Mar Rojo en 1876 y no reportada desde entonces, Hartea elegansuna especie pequeña reportada en Dublín en 1856 y no reportada desde entonces, y Psuchastes glacialis, una especie pequeña reportada en Edimburgo en 1859 y no reportada desde entonces. ¿Notas un patrón allí? Dada la escasez de especímenes disponibles para el estudio, se convirtió en un lugar común cuestionar la veracidad de estos informes y suponer que estas especies habían sido descritas de colonias que aún no habían alcanzado su forma madura. Por otro lado, varias autoridades prefirieron considerarlos como un retoño primitivo de la evolución octocoral y reconocieron un nuevo orden o “grado”, la Protoalcyonaria. La validez de este grupo ganó nuevos adeptos con el descubrimiento en la década de 1970 de una gran especie solitaria de aguas profundas en el Océano Pacífico, Taiaroa tauhouy el descubrimiento en 2018 de una especie solitaria de color rojizo de los hábitats de aguas profundas de las Islas Kuriles, Ignis rubeusdemostrando de una vez por todas que los octocorales solitarios son, en efecto, algo que existe.

Heliopora Blue Coral, anteriormente se había considerado coral pétreo hasta que se estudió adecuadamente en 1876

También hubo preguntas de larga data sobre cómo organizar mejor la biodiversidad de gorgonias, y en este punto es útil definir exactamente lo que queremos decir con este término. No existe una definición única para lo que implica una gorgonia, pero generalmente se puede aplicar a aquellos octocorales que desarrollan colonias rígidas y verticales, endurecidas por un esqueleto axial o un conglomerado de escleritos. Esta es, sin embargo, una solución muy imperfecta, ya que hay corales blandos como Quironeftia que se aproximan mucho a una gorgonia verdadera, mientras que briareum viene en especies incrustantes o arborescentes, por lo que a menudo se ha comparado con una especie de proto-Gorgonia.

Para clasificarlos, los sistemáticos han propuesto diversas soluciones. El influyente estudio de 1887 de Théophile Studer se decidió por 2 linajes principales, Scleraxonia y Holaxonia, lo que significa si el esqueleto axial se derivó de escleritos fusionados o de algún otro medio, como proteínas flexibles o calcio sólido. En el primero eran géneros tropicales como briareum, anella, Subergorgiay melitaeaademás del famoso Coral Precioso del Mediterráneo, Corallium rubrumy los corales Bubblegum de aguas profundas, Paragorgia (aunque esto más tarde sería considerado como un coral blando). Estos últimos comprendían todas las demás gorgonias, incluidas las que tenían un esqueleto axial proteináceo, las que tenían esqueletos axiales calcíticos o aragoníticos, y otros grupos que combinaban ambas características, produciendo así esqueletos axiales de nodos y entrenudos alternados proteináceos y calcíticos, comúnmente llamados corales de bambú. Naturalmente, los autores subsiguientes subdividieron Holaxonia aún más, estableciendo un orden (o suborden) separado, Calcaxonia, para aquellos grupos que poseen esqueletos axiales de calcio sólido, la mayoría de los cuales están restringidos a hábitats de aguas profundas, aunque algunos componentes se encuentran en los arrecifes de coral tropicales.

Coral gorgonia

Y todavía hay otras permutaciones nomenclaturales que merecen mención. Algunos octocorales se destacan por producir colonias rígidas que combinan estolones y pólipos axiales prominentes, que luego a menudo se vuelven arborescentes dando lugar a ramas laterales (en este sentido, morfológicamente análogas a Acrópora). Esto incluye géneros tropicales como carijoa, Coelogorgiay Paratelestojunto con rarezas poco entendidas como telesto, Telestula y pseudocladocono. El pólipo axial tiene cierta similitud superficial con el tallo central («rachis») de un Sea Pen, de modo que estos linajes aparentemente dispares se consolidaron juntos brevemente como Stelecotokea en un artículo de Gilbert Bourne en 1900, que luego fue refutado por Sidney Hickson. en 1930, cuando en cambio estableció una orden separada para ellos, la Telestacea. Y otra pequeña orden, la Gastraxonacea, fue conjurada para el poco conocido sur de Australia. Pseudogorgia godeffroyicuyo largo pólipo axial incluye una cavidad gástrica igualmente alargada (a diferencia de las cavidades gástricas cortas de los telestáceos).

Por lo tanto, en su forma más compleja y desagradable, los taxónomos octocorales han reconocido hasta 8 órdenes. Estos siguen aproximadamente un sistema de complejidad creciente, desde los pólipos simples de Protoalcyonaria hasta las colonias rastreras de Stolonifera, dando lugar a formas más «avanzadas» como Telestacea y Gastraxonacea, que a su vez conduce a las diversas gorgonias en Scleraxonia, Holaxonia y Calcaxonia. Y no nos olvidemos de la Alcyonacea y la Helioporacea, que encajan por ahí en alguna parte. Además de Sea Pens, cuyas colonias complejas a veces se consideran el apogeo de la evolución octocoral.

Figura de Hickson 1883 que plantea la hipótesis de la historia evolutiva de Octocorallia

Pero amigos, todo esto es mentira. 300 años de malversación nomenclatural. Este largo preludio era para abrirles el apetito, para que se les quedara boquiabierto mientras les revelo lo ocurrido recientemente en el campo esotérico de la sistemática octocoral. En octubre de 2022, un estudio largamente esperado de la gurú octocoral Cathy McFadden, el difunto Leen van Ofwegen y el extraordinario genetista de corales del Smithsonian, Andrea Quattrini, pondría de cabeza todas estas suposiciones morfológicas. Sobre la base de décadas de trabajo incremental, combinando minuciosamente montones de datos moleculares y microscopía electrónica, estos autores finalmente han revelado una imagen real de la historia evolutiva de este grupo, y el alcance de su reclasificación es simplemente asombroso.

Si se siente impaciente y disfruta leyendo la densa jerga taxonómica, puede leer el estudio en el siguiente enlace. De lo contrario, estad atentos a futuras entregas de esta serie…

McFadden, CS, van Ofwegen, LP y Quattrini, AM, 2022. Sistemática de revisión de Octocorallia (Cnidaria: Anthozoa) guiada por la filogenómica. Boletín de la Sociedad de Biólogos Sistemáticos, 1(3).

Sobre el Autor

Joe Rowlett es el autor de Indo-Pacific Corals y estudia biogeografía marina y especiación. Es un ex acuarista y ha escrito extensamente para publicaciones de acuarios.

Sobre
El Acuario Dulce

Apasionados del mundo submarino y los acuarios. Si quieres disfrutar de tu propio tanque en casa y tener a tus peces entre algodones, sigue nuestros consejos.

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